(by Wouter Berteloot, 10/11/2006, Brussels, published 24/11/2007)

After a short shopping stint through Brussels’ shopping streets and a hot Belgian waffle we find a seat in the hotel bar. Robin sighs “I really don’t feel like doing this”. Nice one! This interview has been two years in the making as on all previous occasions the beer vs interview dilemma always ended in the obvious beer choice. I consider just putting away my MiniDisc recorder but then decide to carry on and instead skip half of my questions. So while Robin frantically attacks the salty peanuts I pop the first question of the second and probably last Sophiamusic.net interview:

You have a pretty nomadic lifestyle. I gather you’re not a very materialistic person?
Definitely not. If I ever have an amount of cash to blow, there’s a few little things that I’d like to get, but all I’ve really got is just storage spaces filled with junk, old demo cd’s from Italian bands, duvet covers and half read books. Now, I don’t really have anything of any value anymore. Especially after recording the last Sophia record and having to sell everything so I could pay for it.

So it was you selling all those God Machine demos on eBay?
(laughs). No no. But I actually found some God Machine stuff in my storage space. I found the original 16 mm film of the ‘Home’ video, a couple of white labels of the ‘What Time Is Love’ single, a couple of the original Purity EP’s that came out on Eve Records. Just a few little bits and pieces like that. It’s not gonna set the world alight, but I didn’t even think that I had those records. It’s good to have one of those Eve EP’s. I still don’t have a CD version of ‘Scenes From The Second Storey’! Which I think is quite hilarious, considering it’s my band.

‘Technology Won't Save Us’ is a song that you wrote many years ago. You were already working on it when you made ‘People Are Like Seasons’. Is it right that it’s the same song that you used to play live and which was then called ‘Lament For Those Lost At Sea And For Those That Don't Want To Be Found’?
Yes. But it has changed a lot. I think I only played ‘Lament…’ once or so at a gig in Sweden in 2000. But basically that was just the guitar riff. I even think that the story (about the father and son drowning off the Cumbrian coast) that prompted the title ‘Technology Won’t Save Us’ is only from 2002. So it already had some sort of strange sea connotation before that! That’s really weird, isn’t it?

And both times the song is about people who are lost at sea.
Yes, that’s so bizarre. I think I remember now: ‘Lament’ was about people who jump into the sea to pretend that they’re dead and to never be found again. And that song has only been played once! I remember that when I first started writing ‘Technology’ for ‘People Are Like Seasons’, I just had the riff and I must have seen that story about the father and son drowning and it must have triggered everything. Because to me it wasn’t even really a song until I started overlaying all of the woodwinds and the strings and until when the melody started to change. Somehow it represented the story of the father and son just like that. It’s so weird that I called it ‘For Those Lost At Sea’ even before that!

How did P.1/P.2 get its name?
P.1/P.2 actually just stands for Part 1/Part 2. The two sections of the song don’t seem related at all, but it’s all just a coincidence. When I’m writing new stuff, I just play my guitar and start jotting lyrics down as I’m playing so I can remember them. And for some reason those two lyrics, Part 1 and Part 2 were together on the same sheet of paper. That’s just the way the lyrics were, I can’t change it! (laughs).

You once said that you had 5 songs left over from The May Queens sessions. Is ‘Theme For The May Queen no. 3’ one of those songs?
No, it’s a completely new song. I hardly even remember what songs I have left over from those May Queens sessions. I don’t even know where the master tapes are! I’m telling you, in my storage space is nothing but shit (laughs). I don’t know where the master tapes of any of my albums are! But I don’t really care though.

You wrote a lot more songs for this record than the ones that finally ended up on the album. What will happen to those tracks?
Those songs are never gonna see the light of day, ever! If my songs aren’t good enough to use once, they’re not gonna be good enough to use later. Even with the Collections:One record, I actually spent more money on that record than I did on People Are Like Seasons, because I wanted it to have real value outside of just being a collection of b-sides and stuff like that. The Tom Waits cover that I did was a real b-side. I wouldn’t ever put that on anything else, the value of that song was just for that single. I didn’t try to do it differently or in some other style, I just did it because I liked the story behind the song. That story is me sitting in a bar.
There’s a few songs that have been written that I’ve really fallen in love with because they say exactly what I want to say. For instance this Tom Waits song and Lennon’s ‘Jealous Guy’ or ‘Winding Wheel’ by Ryan Adams. I couldn’t ever dream of doing them differently, they mean too much to me the way that they are, to put a Bossa Nova beat behind them (laughs).
The only exception might be ‘You Only Tell Me You Love Me When You’re Drunk’ which is quite a bit different than the original but I didn’t do that intentionally.

Because of that Pet Shop Boys cover I bought their PopArt best of album and was surprised to find that on tracks like ‘Jealousy’ or ‘I get along’ the lyrics could very well have been on a Sophia record.
Hopefully not the ones where he’s talking about a boy! (laughs). The thing is, normally if a man writes a song for a girl he writes it from his own point of view, from man to woman. But this song is obviously about one of his gay relationships. I thought I could be stupid about it and change it to a woman, but it’s such a universal subject: talking about the fighting and conflicts in relationships. So why kind of detract from the original meaning of the song by changing the view? To me, if I would have changed it to my point of view, singing to a woman, it would almost undervalue what the song was originally about.
Seriously, I know what you mean about their lyrics. Maybe I should do a Pet Shop Boys cover album! (laughs). You know, all these years I had all these ideas like the duets album and the electronic album, maybe now is the time that I’m gonna get working on that stuff. This album took so much out of me, that right now, musically I have no idea where I would go from here.

But could you really plan such a thing? I know that the way you write your music, it has to come very naturally.
Totally! But the thing is, after ‘People Are Like Seasons’ I knew I had another record inside of me. I saw where I was taking what I was doing with Sophia. I saw where it was leading and I knew I could take it farther. To me ‘People Are Like Seasons’ is only half realised. I didn’t know anything was gonna happen with that record anyway. I was just doing a record that I thought was good and that interested me. I didn’t know if it was gonna sell well and so on.
But with this new record it was so different. A lot of this record is down to Jeff. I was throwing stuff out left and right, even during the second sessions, and he was like “You’re fucking crazy!”. I wasn’t even gonna use ‘Big City Rot’! Jeff was like: “Robin this can become a classic Sophia song!”.

So maybe you shouldn’t have thrown out all those songs from the first album sessions!
They were shit. Really. ‘Big City Rot’ has something special about it, but some of this other stuff was just shit. Really like schoolboy shit. At the time that I was writing it, I thought it was great, but upon closer inspection I thought: man, I can do this with my eyes fuckin’ closed! I really don’t see any value in that previous stuff.
But having said that, talking about now and what I feel I’ve accomplished with ‘Technology’, I really don’t know where I would go after this. But I have to say, I wouldn’t discount doing just an acoustic album though. If I had the inspiration to write an album’s worth of songs and go out and play them like at last night’s gig at the Bilbo record store in Leuven or like the acoustic set I just did in Munich and then at a radio station in Dortmund. I feel so much more confident with it now than during the last tour that I did. During that tour I was probably relying a little bit too much on the fact that I had these harder electric songs coming up and that people maybe might get bored. I never really relaxed into it. Whereas at Bilbo last night I was really relaxed.

In the past you broke guitar strings all the time, but now that seems like history. What happened?
It’s because the guitar that I use now is a hired guitar, I don’t actually have a decent guitar anymore. But all the guitars that I’ve ever had, were basically cheap pieces of shit. And the problem with cheap guitars is that the hardware, like the bridges, is just not set up the same way.
And it’s also my playing. Playing acoustic guitar is a lot different from playing electric guitar. At the beginning of Sophia I was actually playing the acoustic guitar similar to how I used to play the electric guitar. Someone actually said during the People Are Like Seasons tour that my guitar playing seemed like it had gotten so much better and I think that’s because I’d just kind of relaxed into playing acoustic guitar. Steve, the bass player from Swervedriver, used to say that I played guitar like I had a big ham in my hand (laughs). So, yes I think I’ve gotten better!

What’s gonna happen in the next few months?
I’m really excited about the current Sophia line-up, I feel like we’re all going in the same direction again. I just want to go out and play some real rock shows. I want to have loud guitars!
I’m also looking forward to hopefully doing some shows with a bigger band, with a string section and woodwinds. Maybe just a very small tour but I want to try and expand the Sophia sound even farther.

(by Luca Valzania, Milan, 9 Jan 2007, mynameisluca.net, Italian
version can be found in Sonic magazine nr. 5)

Why has the recording of Technology Won’t Save Us been so difficult?
I think I just had a crisis of confidence. I had a lot of music and things that I thought I was ready for and...was writing for...but it just wasn't right. It didn't have the emotional kind of depth. I wasn't sure if I really had a whole album inside of me.

But I’ve read that the first reviews in Northern Europe have been really good and...finally you seem to have overcome this moment.
Yes, it happened when I started to speak about it with other people. I think it still sounds like Sophia but I
kinda pushed myself...I didn't allow myself any barriers. I've got the quiter songs, the louder songs...as soon as I realized that people would accept that [I went on]. I sent out the album to some friends before it's release and I saw that people were accepting that...even some of my best friends had to listen to the album a couple times as it's not an immediate Sophia album. I think that over time it will really stand up the everything else... but I wasn't sure if that was going to be the case....I really wasn't sure.

Regarding your last album: there is a song called Big City Rot whose lyrics are pretty hard. And: you decided to put them on the inner side of the sleeve. I imagine it’s about London...
Yes, definitely.

...so, what don’t you like about London? Is it just that you want to go away from big cities or...is there something particular about London?
You know...all of my music is really about a moment in my life. I don't tend to write things about a period of
my life, I tend to write things about a moment in my life, and that song is just about a very dark moment in
my life. I love London. London is a great place but in that moment I was feeling like being in a constant battle: I wasn't inspired musically, i wasn't inspired emotionally...I just had enough and...that happens sometimes. The only difference is that I write about it, that I put it in a song while everybody else just gets along with his life. I think that's the superficial luxury of being a songwriter. But....life is not always that bad: part of the song is so dark that it almost gets funny...like 'no one ever smiles and the weather's shitty' is just something people say about London...so there's a little bit of humour in there as well. I'm also making a little bit of fun about myself.

This makes me think that...there’s a sort of misunderstanding about you. When I started to listen to Sophia years ago... of course I had never met you and had never listened to you live. I think I’m a rather cynic and pessimistic person...
Welcome to the club!

...and reading your lyrics, I always thought about you as a cynic and...antisocial person too but I must say this is not 100% true.
I would say that the cynic person is very true. I think deep down inside I'm very pessimistic and...antisocial as well. I went to live in the countryside for one year and it didn't bother me. It doesn't have an effect on me if I'm completely alone and don't speak to anybody for a certain time. I don't feel a sense of loss without people around me and that's rather antisocial, but on the other hand I think that's the american in me. You grow up in SanDiego with five million people and it's still not a big town. As there are people around you all the time you have to learn to deal with all these people and learn not to constantly project your feelings around you. People tend to say that for this reason everything is so false in America but on the other hand it's also a sort of defense thing. You say that you are cynic and pessimistic but you don't really come across like that...right now. Maybe if you would put a little camera inside your living room you would see how you really are when you are with yourself...and that's the same with me: I'm not where my music comes from. [My music comes from] moments in my life where it becomes almost too much to bear.
I don't even feel the need to write it: I just pick up the guitar. Big City Rot for example: I didn't write the words of the song before. I just picked up the guitar, [prepaired] my recording software on my laptop and played that song from the beginning to the end almost exacly as it sounds on the album. I recorded it three times for the album but that first version is the version you hear. [...] It just happened.

There is a line in I’d Rather which has always hit me very hard: “I’d rather die than change the way I look at life”. Then on the next album you wrote “People are like seasons”. My question is:
do you still think that you’ll never change or do you begin to see yourself as a person with seasons?
No no.. if I think about "people are like seasons", deep down inside I probably meant that in a quite pessimistic way as well. In the context of that song, I meant that people are always changing and hopefully for the best.

Let’s get back to the title of your last album: Technology Won’t Save Us. I’ve read that you took it from an episode...an article in a newspaper where a father and his child die...
I just took the title, I kinda applied it to the song and then to the album title as well.

Ok. I must say that I fully agree. Technology cannot save us. Just look at what we are doing to our climate or at the distorted use of technology by certain kind of people...
Yeah yeah...

...although there are also good things about technology...for example the...better use of the internet for cultural reasons. So...what’s your relationship with technological tools...for example internet.
I absolutely love the internet and I love technology. And...I love the things that allows us to do, but it's also
creating a space between us as well. It's tearing a lot of the emotional part away...like who we are and how
we relate to each other.

It’s more easier to hide behind a computer than to meet someone...
...yeah, and things can get twisted and manipulated in so many different ways. People are having relationships that are stricly internet based or sms based...and I think we are losing that kind of interpersonal way which is really what makes things happen. I like emails but I also hate emails. I love forums but I also hate forums. I go onto a couple of these producer forums and things like that. I've
been recording records for fifteen years now. You see someone coming and asking questions that a child would ask...which show that you just know nothing about it. Then after three month of being on these forums they have an opinion as valuable as someone who is been doing this for a whole life...only because of the profile that they have within this community. The result of this is that the real value of what someone is saying gets lost and everybody can say anything. You know what I mean?

Yes. You build up a reputation which is totally...virtual.
Yeah. Before you had a magazine with a journalist whose judgement you could really trust. Now you can just pop up on the internet and within two month...maybe you 'google' something and someone's crappy opinion comes up just because it's the first one which is shown. And it automatically changes your attitude. And that makes technology a bad thing...

I regularely check ebay for Sophia and God Machine material andsometimes these items fetch high prices...showing that there is a lot of interest. have you ever thought of releasing the old God Machine material again or is it a period which is definitely closed for you?
No no. I wish I owned the rights of these recordings but I don't own these rights and I don't own the publishing rights. It really has nothing to do with me. That's my one regret...in fact that's my biggest regret. I have a few regrets and it generally has to do with people I hurt but that's one of the biggest regrets I have. The fact that all of those memories of my life [get sort of hurt] for commercial reasons. Copyright...it won't revert to my daughter, it won't revert to her daughter, and fifty years after I die it will become public domain. And that's hard. People ask me what are my favourite memories of the God Machine and I think about the talks that Jimmy [God Machine bassist and close friend of Robin whose premature death led to the end of the group] and I had and...all the thing that [are connected to] me and the God Machine and..that part of my life will never be mine.

During the last couple years, i saw you live both solo and with the group. What does the solo dimension allow you and what not and vice versa?
Playing solo allows me to focus more on what the songs are about. It's just me and the music. I know that
sounds like a clichè but..I'm always visualizing what the song is about and the moment it was written. With
the band, there is so much going on that I have to focus on the moment. There's plusses and minuses to both of them, but if I play to an audience of hundred people that wants to hear acoustic music...I would rather do that than play in front of one thousand people who are just there because it's friday night and they wanna hear a rock band. So...it would be impossible to choose to be honest.

I have heard that you’ll come back with the group in April. How many shows are you going to play here in Italy?
Nothing is planned yet but there will probably be five or six shows...from tuesday to sunday or something like that.

Great. i know that there are also a lot of fans in the south of Italy...
Yeah. We just have a special relationship to Italy. What I like is that we can play in some small town in the
middle of nowhere and everybody will be singing the words to So Slow or something like that and...that's a
special thing that doesn't really happen in many other places.

(by Aline Giordano, London, 6 May 2007, Uzine, www.uzinemusic.net)
Robin Proper Sheppard, front man of Sophia, greets me with a "bonjour" when I reveal to him that Uzine was originally a French fanzine.

Robin smiles at me and appears genuinely touched when I tell him that the three instrumental songs on Technology won’t save us are in my mind some of the most beautiful songs on the album. Still, it is an album which I had great difficultly getting into. Robin acknowledges this very respectfully. “To me Sophia’s music has never been immediate, and we’ve never been a hype band. It’s not the type of thing you can listen to the one time and think ‘Oh I absolutely love this’ or ‘I absolutely hate it’”.
“The people who really appreciate Sophia’s music are people who give music a little bit more time”, Robin adds. “Quite a few people have said that first they were not sure about it and then as time went on they said they thought it was the best Sophia record. And maybe that’s the thing that music needs to stand the test of time.”
It certainly is a grower, and now my second favourite Sophia album (number one being De Nachten!), but I very much enjoy listening to it, in a kind of silly way, back to front, starting with the more aggressive ‘Theme for the May Queen No. 3’ and ‘P.1/P.2 (Cherry Trees and Debt collectors)’. To me this album makes more sense back to front.
“If I had done that (changing the order of the songs), then I would have ended up with an entirely different audience. And I have a hard time dealing with the audience that I have now! With this record, because it’s been a bit more aggressive, the audience has really changed since the early Sophia, and I don’t like it. In a lot of ways we’re getting back to the kind of idiocy of heavy metal bands”.
Far from lacking respect to his audience, Robin probably feels hurt and frustrated that the people who come to his concerts so vehemently and conspicuously show that they clearly don’t understand his music by shouting that it is too slow! This, as Robin confides, breaks his heart. “Essentially they’re kind of meat heads… I hate to slag off my audience but the thing is when they force me to do things that I don’t feel comfortable with, then I’m not creating the art that I believe in, and people aren’t seeing me creating what I believe in”.
Robin has put so much of himself (not to mention his money) into building Sophia over the years to ensure it becomes this slow, atmospheric and melancholic entity, that it must indeed be more than disappointing to be faced with cretins who demand fast and furious music, devoid of feelings. If that’s what they want, they had better be looking somewhere else, because Robin is not going to give in to outside pressure. He has put into his music what he has in his heart and mind. Troubled and questioning minds have always produced prodigious arts, and Robin is no exception, may I dare to say, on both counts.
And yet, ‘Technology won’t save us’ reminds me of The God Machine’s music. I air this opinion with Robin, who acknowledges that others have dared to make the same comparison, but he is keen to voice his discontent. “I feel like I’ve come full circle around to how I felt at the end of The God Machine. People trying to dictate to me what I can do and what I can’t do and whenever that happens to me in my life, then it’s time for a change”.
The music of The God Machine takes me back to 1993, Scenes from the Second Storey: the music and voice of Robin Proper Sheppard had reached my heart and soul to stay there forever. The raw, distorted and aggressive sound of ‘Home’, ‘Ego’ and ‘She said’ hit me first. But, it is the emotions and subtleness of The God Machine’s majestic belligerent music that had a distinctive impact on my personal musical discovery journey. Away from the musical trenches, songs like ‘It’s all over’, ‘out’ and ’the piano song’ made me realise that Robin’s talent and willingness to explore his music and lyrics was reaching far beyond the typical industrial metal genre.
When preparing for the interview, I was not sure I would include any questions relating to The God Machine, not wanting to remind Robin of the tragic ending to the short lived band. But as the interview progresses he appears comfortable talking about it. So, while on the subject, I ask if he has had offers to reform The God Machine. Robin replies that the myth of The God Machine is actually much bigger than the reality. “It would not matter how much people would offer us to do it because The God Machine was never about anything like that anyway (i.e. cashing in for reforming). It was just three friends that grew up together and created this music together. When Jimmy passed away that was the end of it”.
It feels that friendship is what kept The God Machine together. “We would destroy that reality by getting another bass player. It’s not worth it. It causes more damage to the greater good than just going out doing a few shows so that people can hear the Tremolo Song live”.
Death is an important theme in Robin’s lyrics. ‘Lost (She Believed in Angels)’ for example is Robin’s most proud recent exemplar of writing about death. The song is actually about his mother passing away. Loneliness, self-loathing, hurt and love, to name but a few, are also recurring Sophia themes. The lexical fields in Robin’s lyrics such as darkness and light, inertia, the natural elements, affectivity and feelings are not in themselves original ones, but they wholly match the melancholic music that Robin writes and performs.
These themes remind me of moments in my own life. ‘So slow’ and ‘Ship in the sand’ particularly, I feel, are true accounts of some painful episodes of my past. Perhaps that’s why Sophia’s music has always struck a chord with me, but above all, it’s the emotional, genuine and introspective way in which Robin delivers his music live that puts Sophia above its peers. Take for example, the heart-sinking, sumptuous, and captivating Ship in the Sand, how does Robin manage to keep the same level of emotions and intensity now as the first day he wrote this song ?
“I don’t really remember where that song was written or how it was written, but I can listen to the whole entire thing and I can visualise what it’s about. You know the lyrics (I’ve got a lot of reasons, I’m glad to be alive…) that was about the fact that I had this wonderful daughter and there were all of those things in my life that were so good, but it still doesn’t change how you feel when you wake up and you’re alone. To me, it’s just so simple, I just express how I feel inside”.
So simple and yet words usually fail me to describe Sophia’s music to my friends. It is indeed very simple: Sophia’s music is the creation of a talented artist who dares to write honestly about what he sees and feels, to write about life, his life, even in its bleakest moments. “When I started Sophia I had forsaken everything that I had done before that point with an album that sounded like nothing I had ever done before, knowing I was going to alienate a lot of people, but knowing that it was something that I really felt, I related to on such a personal level”.
At the time that Sophia started, Robin was probably grieving his friend Jimmy who unexpectedly died of a cancerous brain tumour (thus marking the end of The God Machine), and certainly trying to come to terms with various other personal issues. And so was I, forever grieving and trying to come to terms with issues that had been buried a long time ago. Sophia’s music helped me throughout my bleakest moments. It also made me realise that beauty can rise from pain. Indeed, Sophia’s music is sheer beauty to my ears.
You have probably gathered by now that I am very fond of Sophia’s music, and I hope I’ve managed to capture what makes it so appealing and captivating. But how about Robin himself? Well, I shall make no secret about the fact that I am very fond of the man too! I find him to be charismatic, a bit of a rebel at heart and a genuine musical philanthropist. But above all, what I find captivating is his voice. It charms me, moves me and can bring tears to my eyes. Only a handful of other singers manage to achieve this.
I would also assume that Robin‘s character is complex. Whilst I shall make no attempt to go into the complexity of the man, it is fair to say that, for some reason, Robin appears to be a man difficult to approach. The image that Robin portrayed during the concerts I went to, was that of, I quote Robin himself, a “primadona” or even a “bastard”. There was a big furore about him walking off stage during one of his shows because of the way the audience was responding. “In some ways you feel like a temperamental little child, but you know on the other hand, the one thing that people can appreciate about my music is that whenever I’m playing, whenever I’m singing songs I’ve written, I’m always visualising what the song is about. I never, ever started singing a song and it’s just a song to me. I’m always thinking about where it comes from and if I lose that and I start to get preoccupied with the audience and their expectations, what they want as opposed to what I feel, then there’s no point in doing it”.
Self-belief and ego, that’s what Robin needed to take the radical shift to go from The God Machine to the slower Sophia. Self-belief and confidence are also two traits I would attribute to Robin as a person, on stage at least. On the ‘De Nachten’ live, he commands the crowd to sing happy birthday for his daughter, Hope, back at home, and during the ‘Don’t look back’ concert at the Barbican in October 2005, he casually plugs the new album of his friend Malcolm Middleton!
Yet, away from the perceived on-stage arrogance, Robin regularly talks about his insecurities when writing. “The hardest thing is to not edit myself. Like you sound like an idiot and people will think that you’re a girlie girl. That’s the hardest thing to me. Especially when, as a person, I don’t really have that really high self-esteem, I don’t have a lot of self-respect. It’s a kind of a constant battle!
A man with low self-esteem and a baby girl to protect, this reminds me very much of Kurt Cobain and Frances, or even Shannon Hoon of Blind Melon and his daughter Nico Blue. So, I put it to Robin that perhaps with the influence of depression, drugs and the feeling of inadequacy, fathers like Kurt Cobain and Shannon Hoon may not have been able to cope with the added responsibility of a baby, which could have contributed to their committing suicide… “My greatest fear is not being able to protect her. I didn‘t know Kurt Cobain and I didn’t know Shannon from Blind Melon. Everybody has their own ghosts so to speak. But if you really don’t feel you can cope with your own life, just the reality of the fact that somebody that you need to protect in this world is relying so much on you, could maybe be one of the factors in your inability to cope with things”.
Robin explains that Hope is one of the main reasons why he’s still here and talks about his fears. “One of the reasons why I need to stay here is because of the effect that it would have on Hope if for some reason something happened to me”. Hope is indeed a very important person in Robin’s life. She is always in his thoughts on tour, and when playing at home he occasionally brings her along to see daddy play.
Is it difficult to be a father and the front man of Sophia at the same time? “No, it’s actually not difficult at all. The only thing that makes it a little bit difficult is when I’m away. But this is what I’ve been doing since she was born. So she understands that I go away and I come back, go away and come back”. Robin takes great pride in talking about Hope, and recalls when she was two years old. She was in the bath and she asked her mother, “Where’s dad?”, and Julie (Hope’s mother) said, “Well daddy’s working”, and Hope turned round and said “Daddy makes music”, and Robin impersonates a little Hope proud of her daddy!
The supporting band The Ash and The Oak, is starting their set, it’s time to wrap up the interview. Robin has been more than generous with his time and words. I need to find one final question on my long list, and I mention the fact that Sophia is much much bigger in Europe than in England. “You know why I think it is?” He says. “I think that for one, in Europe, people first focus on the melodies of songs and the way that the melody and the music work together, and then if they want to get into something deeper then they listen to the words”.
He then explains how he believes that in the UK and America, people are probably quite put off by how direct his lyrics are, concluding that “the English in particular, and maybe the Americans to some extent, are not so open with their feelings. They don’t like to be confronted with that type of reality”.
“When I did the first Sophia record, Austin, the drummer of the God Machine said, you know Robin, there’s going to be a lot of people who won’t want to listen to this record because it’s telling them things about life and maybe about themselves that they just don’t want to listen to. That’s the risk and that’s the path that I took and I have to accept that”.
Robin certainly has strong opinions and believes in the quality, direction and integrity of his music. “I think that the early Sophia records will stand the test of time because of their emotional content and context of when they were written”. There is a clear dichotomy in the personality that Robin projects to his audience. On the one hand, he can appear over confident in front of his audience, but on the other hand, he will admit lacking self-esteem. I said before that I would not attempt to get into the complexity of the man and I’ve taken the liberty to allude to it. So I will stop here.
I’m glad that Robin took the risk and the path that led to Sophia because he has produced some of the finest songs I’ve ever listened to. Sophia is the musical genius of Bright Eyes, the depression of Malcolm Middleton and the raw emotions of Elliott Smith all encapsulated.
Robin: a primadona? I don’t think so! In the seventeen years that I’ve conducted interviews for Uzine, I have seen primadonas: those who ignore you and those who ask their managers to ignore you on their behalf. Then, away from the aspiring grumpy superstars there was a smiling and enthusiastic Robin Proper Sheppard who made time for me despite his busy schedule. I was able to have an engaging conversation with a man I found to be open, genuinely pleased to talk and keen to talk about his music, his past, his insecurities and his family.
Fourteen years ago, the sixth issue of Le Fanzine Uzine reviewed 'Scenes from the second storey'. My friend’s review talked about “melancholy dotted with rage”, “heights of sadness” and “sophisticated vocal nuances”. She concluded that "if The God Machine manages to communicate such emotions live, this experience could turn out to be traumatic”. I never got to see The God Machine live, nor did my friend. But having now seen Sophia several times, I can confidently say that Robin Proper Sheppard manages to convey such emotions during his concerts, and that the live experience, far from being traumatic, is singular, captivating and unforgettable: a real epiphany.

(by kakimono, www.komakinomag.de)
Robin Proper-Sheppard hat viel von der Welt gesehen. Jetzt ist er nicht mehr der allerjüngste, dafür weiß er aber recht genau, was er will: den Punk mit den Mayqueens und den Pop mit Sophia. Deren aktuelles Album ist bekanntermaßen großartig, aber es bewegt sich auch an der Grenze des Machbaren. In den Augenblicken höchster Dramatik entsteht der Eindruck, „Technology Won’t Save Us“ könnte durch die reine Last der Produktion zusammenbrechen. Und auch live entzieht sich die Platte immer wieder dem Potenzial einer echten Band. Sophia sind so etwas wie die Toto des Alternative. Deshalb die Gänsehaut-Typen auf dem Konzert. Aber wie gesagt, das soll alles so sein. Da kann man dem alten Robin keinen Vorwurf draus machen, zumal er sich zwischen Tür und Angel noch Zeit für unseren Fragebogen genommen hat. Viel Spaß damit!

Your most marked characteristic?
Robin Proper-Sheppard: Insecurity.

The quality you most like in a man?

The quality you most like in a woman?
The same thing.

What do you most value in your friends?
Again honesty and reliability. Definitely.

What is your principle defect?

I’ll have to say insecurity as well.

What is your favorite occupation?

I would say being a father. But that’s not exactly what I mean. I would say doing the things that a father is supposed to do.

What is your dream of happiness?
I grew up in California. And I was around the ocean all the time. And there is a time when the surf is really big and quite dangerous. You have no control over anything around you. And in order to get outside the waves where you can relax you have to battle through this huge powerful surf. And there is a moment when you get outside the breaking waves. You can be with friends or you can be with people that you don’t know. There is a certain tranquility, it’s almost meditational in a sense that you’re a part of something much bigger than you that you can’t control. And that’s a real moment of happiness for me.

What to your mind would be the greatest of misfortunes?
It would be to loose a child.

In what country would you like to live?
To be honest with you I don’t really care in what country I’m living. I live in the UK, I live in London because that’s where my daughter is and I like to be close to her. But I’ve traveled so much in my life that I don’t think about things like that anymore.

What is your favorite color?

What is your favorite flower?
I’ll have to say something simple like a daisy.

Who are your favorite writers?
Dostoyevsky. Although I grew up in California in the sunshine and what one would suppose to be the ideal kind of environment, there was something about his introspection that always drew me to him since I was quite young.

Who is your favorite hero of fiction?
Homer Simpson.

Who are your favorite composers?
Malcolm Middleton, Nick Cave and Neil Young. I’m very good friends with Malcolm. And I actually toured with Nick Cave with both of my bands. So I met him a few times, but he never seems to remember me. So I wouldn’t say that we really met.

Who are your favorite painters?
This is a sticky question because I don’t really know that much about culture to be honest with you. But what I find really interesting about a lot of those classical painters is the stories behind them. I’m not the type of person that can go and look at a painting and think: Oh, that’s really inspiring. I’m much more inspired by the stories behind them.

Who are your heroes in real life?
I don’t really have any heroes. There isn’t anybody that I really look up to. As my mother passed away, I thought this woman is really incredible. And I hoped that I could live my life as openly and purely as she had. But a modern day hero? I just don’t believe in heroes.

What is it you most dislike?
Dishonesty. It can manifest itself in so many ways. I hate the way that it turns people and what it turns them into.

What natural gift would you most like to possess?
I would like to have the gift of metamorphosis.

How would you like to die?
Without fear.

What is your present state of mind?

What is your motto?
It’s such a cliché but: Life’s a bitch and then you die. It is something that I do tend to think about quite often.

Favorite B-side of anyone ever?
It is a version of “Zimbo” / “All My Colours” by Echo And The Bunnymen (“The Cutter”) with the Royal Burundi Drummers.

(by Jean-Charles Dufeu, Popnews.com)

On n'imagine pas forcément tout de suite le leader de Sophia comme quelqu'un de particulièrement facile d'accès. Il faut pourtant laisser tomber assez vite ses craintes au moment de rencontrer Robin Proper-Sheppard. Bavard, avenant et volubile, le monsieur commence d'ailleurs l'interview lui-même, répondant aux questions avant qu'on ne les pose, entraîné par son propre bagout... et n'y répondant plus forcément lorsqu'elles sont posées.

Qu'est-ce qui, de la douceur ou de la violence, caractérise le mieux la musique de Sophia?
C'est une musique assez extrême en un sens. Tout le monde dit ça de sa propre musique, mais ce que je fais est très personnel. Ce que vous entendez dans ma musique correspond vraiment à ce que je vis, à ce qui me touche. Il n'y a rien de plus honnête. Il peut y avoir de la colère, de la tristesse dans ce que j'écris, mais le fondement reste profondément humain, ancré dans ma personnalité. Même dans la chanson d'amour la plus hargneuse que j'ai écrite, il reste de l'incertitude, des doutes. Je ne prétends pas comprendre absolument la façon dont les choses sont censées être. Je peux exactement associer mes disques à des périodes très précises de ma vie. Quand ma mère est morte... je suis passé par un moment très particulier. Entre "Infinite Circle" et "People are Like Seasons", énormément de choses ont changé. Beaucoup de problèmes très personnels et très profonds ont été résolus entre ces deux albums. Je ne suis plus devenu aussi centré sur moi-même. Je n'ai pas du tout essayé de faire quelque chose de nouveau pour les deux derniers albums, c'est juste la façon dont les choses se sont passées. Mes préoccupations ont vraiment changé d'objet. Je pense que "Technology Won't Save Us" ressemble à peu près à ce que "People are Like Seasons" aurait été s'ils avaient été inversés chronologiquement, mises à part une ou deux chansons, comme "Lost". J'ai expérimenté un peu plus avec ce dernier disque. Je pense que "People are like Seasons" a un léger goût d'inachevé. Les chansons sont là, mais la production n'est pas exactement ce que je souhaitais. Le marketing en a fait quelque chose de plus important qu'il ne l'était vraiment. Si je le refaisais, je le ferais un peu plus direct.

Ce n'était pas réellement dans vos intentions d'écrire des chansons plus accrocheuses ces dernières années?
Non, pas du tout. Tu connais Arab Strap ? Malcolm Middleton est un très bon ami à moi. On était en tournée ensemble il y a quelques années et il avait une copie de "Infinite Circle". Et il me faisait remarquer que c'était des chansons très pop en fait, même si elles sont très lentes et assez longues. C'est vrai qu'elles sont assez sombres et n'apparaissent pas du coup comme étant des chansons pop. Mais je ne pense pas que ce soit nouveau pour moi d'écrire des chansons de cette façon-là. C'est un processus naturel. C'est très triste parce que je deviens de plus en plus vieux et j'écris des chansons de plus en plus pop... Mais c'est la façon dont sont les choses (rires)...

A ce sujet, comment vous avez réagi au succès j'imagine inattendu de "Oh my Love" il y a deux ans?
C'est drôle parce qu'en France et en Allemagne c'était un vrai succès. En Belgique aussi mais ils ont toujours eu des fans de Sophia là-bas, je ne sais pas pourquoi. Mais en Angleterre ça n'a pas du tout été le cas par exemple. A vrai dire, je ne vends vraiment pas beaucoup d'albums. Je gagne vraiment peu d'argent. Mais je n'écris pas des chansons pour faire de l'argent. La situation dans laquelle je suis me convient pas mal. Et le jour où j'écrirai un tube, je pense que je m'y ferai aussi...

Votre album est plus visuel que le précédent. Il y a quelque chose de plus contemplatif, notamment dans la façon dont commence le disque, qui peut vraiment faire penser à Godspeed You Black Emperor! ou ce genre de groupes...
Avant de comparer ce que je fais à GSYBE ou à Mogwai ou à n'importe lequel de ces groupes, il faut écouter ce que je faisais avec the God Machine. Demandez à Mogwai, qui sont de bons amis, quelle a été leur plus grosse influence, et je suis absolument sûr de ce qu'ils vont vous répondre. On a eu un petit accroc un jour en tournée d'ailleurs. On jouait dans la même soirée. God Machine jouait très très fort. Vraiment très fort. Si bien que la salle a dû installer un système pour limiter le son des concerts. Mais les types de Mogwai, parce qu'ils sont qui ils sont et jouent ce qu'ils jouent, pensaient qu'il n'y avait pas la moindre chance qu'on puisse jouer plus fort qu'eux. Mais on a quand même réussi à jouer plus fort avec God Machine, puisque l'ampleur de leur son était limitée à cause de nous. Alors si jamais un jour tu interviewes les gens de Mogwai, dis-leur bien "Robin, de God Machine, m'a dit qu'il avait joué plus fort que vous..." (Rires). Non, ce sont des types géniaux. Après God Machine, ils n'ont pas arrêté de m'inviter à jouer des concerts avec eux. Ils ont été supers avec moi. Mais revenons-en à "Technology Won't Save Us"... Je n'ai vraiment pas cherché à faire quelque chose de différent avec cet album. C'est vrai que la chanson d'ouverture est un instrumental et ça peut être un peu étonnant. Mais le fait est que je n'ai pas réussi à trouver des mots pour accompagner ce morceau. Je suis sûr que tu connais l'origine de ce morceau. Je me suis inspiré d'un fait divers. Un père et son fils se baladaient sur une côte anglaise pour pêcher, ont dû traverser un endroit très enclavé, ils ont été surpris par la mer et se sont retrouvés rapidement coincés, encerclés par la mer qui était montée brutalement. A une centaine de mètres de là, il y avait une équipe de sauvetage qui les entendait hurler, mais ne pouvait pas les voir à cause du brouillard. Le père avait un téléphone portable dont il se servait pour communiquer avec l'équipe de sauvetage. Et sur la bande d'enregistrement de l'accident, on peut entendre clairement l'eau les engloutir et leurs cris s'étouffer dans l'eau. Ils se sont noyés ensemble. L'idée du titre "Technology Won't Save Us" était donc simple. J'avais prévu d'écrire des paroles au départ sur cette histoire, mais rien de ce qui ne me venait ne semblait à la hauteur des sentiments que ça m'inspirait. J'ai juste laissé la musique raconter l'histoire. Et je pense que quand on connaît l'histoire, on perçoit en effet la musique raconter tout ça, on voit l'eau ensevelir les deux victimes. Du moins j'espère.

Hors de tout contexte, le titre de votre album semble assez bien correspondre à une certaine idée qu'on peut se faire de votre musique, détachée de tout artifice, et ancrée dans un univers recueilli, beaucoup plus spirituel que réellement physique.
Oui, en un sens, ce n'est peut-être pas une mauvaise chose de ne pas connaître l'histoire de la chanson avant d'écouter cet album. La chanson en elle-même se réfère à quelque chose de très concret et physique. Mais le sens derrière l'album se rapproche de ce que tu dis. Les téléphones portables, les micro-ondes rendent sans doute notre vie plus efficace et agréable en un sens. Mais ils la rendent peut-être plus vide aussi. Je fais partie des dernières personnes au monde à ne pas avoir de iPod. J'ai du mal à concevoir qu'on puisse avoir à ce point besoin de transporter la musique avec soi, c'est à la fois renoncer au monde à ce moment-là et renoncer à la musique, qu'on n'écoute que partiellement. D'un point de vue purement créatif, je sais que je ne pourrais pas réfléchir à la musique si j'en écoutais de façon continue...

Plus précisément, la religion semble occuper une certaine importance dans votre musique...
Je serais tenté de dire que je suis un croyant cynique. La Foi est une partie très importante de ma vie, mais de façon assez spéciale. Je crois en Jésus, en ce sens qu'il a existé et ce qu'il avait à dire était à la fois révolutionnaire et très simple. Mais je ne suis pas si attaché à la religion. Je ne veux pas sonner comme un hippy. Ma mère était vraiment bigotte en revanche. Elle croyait en Dieu et aux Anges. J'ai écrit la chanson "Lost" sur les derniers mots qu'elle a prononcés. Je suis très content que l'une des chansons les plus personnelles et les plus intimes que j'aie jamais écrites soit sur ma mère et non sur moi. Quand ma mère est morte il y avait beaucoup de beauté et même de la joie dans sa façon de quitter le monde qu'elle avait toujours connu pour rejoindre un monde dont elle ignorait tout. Il y avait quelque chose de très majestueux là-dedans. Ce que j'ai voulu faire en écrivant cette chanson, c'était retranscrire ces émotions de façon positive. Avant d'enregistrer vraiment ce dernier album, j'avais plusieurs chansons qui étaient écrites et j'ai décidé de les oublier pour tout recommencer depuis le départ. Seule "Lost" est restée parce que je ne pouvais pas m'en défaire aussi facilement.

Est-ce que vous pourriez un jour envisager d'écrire un disque purement instrumental ?
Non, pas question. C'est bien trop dur. C'est vraiment trop dur. La musique de Sophia vient de ces moments très honnêtes de ma vie. Je n'ai pas besoin normalement d'essayer vraiment d'écrire des chansons, elles viennent assez naturellement. Mais écrire des chansons instrumentales c'est vraiment un calvaire. J'ai passé plus de temps sur "Technology Won't Save Us" que sur n'importe quelle autre chanson de Sophia. Je ne suis pas un vrai guitariste. J'en joue correctement mais je ne suis pas du tout un virtuose. Je ne connais pas vraiment le solfège. Je ne pourrais pas reconnaître un accord... Pour cette chanson, ça m'a pris vraiment une éternité de trouver les bons instruments, de bâtir la construction que je voulais. Ça m'a pris deux semaines pour écrire cette chanson. C'est comme écrire un livre. Je ne sais pas comment les gens s'y prennent pour écrire un livre. Ça requiert une patience et une assiduité qui me semblent surhumaines. Ça me semble inatteignable. Cela dit, je n'ai jamais pensé que je serais un musicien. Jamais de la vie jusqu'à très tard. Je voulais être prof. Je voulais enseigner la philosophie. J'ai d'ailleurs rencontré une fille dont le mari utilisait le premier album de Sophia comme support dans son cours de philo. Quand j'ai entendu ça, je me suis dit que j'étais un peu prof sans le savoir et ça m'a rendu très fier.

Comment se porte votre activité de maison de disques avec Flower Shop?

J'adore ça. J'aime ça autant que créer de la musique. C'est comme un hobby pour moi. Certains achètent des voitures ou vont en vacances. Moi je dépense mon argent en sortant des disques. C'est vraiment ce que j'aime faire. Je pense d'ailleurs que ça va devenir une plus grande partie de ma vie à partir de maintenant. J'adore ce sentiment de voir des jeunes artistes être étonnés d'entendre leur propre voix sur un disque. C'est une sensation incroyable. La clef pour avoir un label c'est vraiment d'avoir envie de perdre de l'argent. Parfois je suis bien content que ce soit un hobby et non pas un métier... Mais tu sais ce qui me rendrait heureux, ou la façon dont je m'imagine heureux dans cinq ans ? Marié, avec plus d'enfants et un van de burritos. Je veux conduire ma camionnette avec des burritos dans le Sud de la France. Donc peut-être que dans cinq ans, on se reverra à cette table, et je parlerai de mon nouvel album. Ou alors on se croisera en pleine campagne où je vendrai des burritos. Mais dans les deux cas je serai heureux et c'est bien ce qui compte.

(by S. Hq, Théathre de Namur blog, 16.02.2007)

Les Américains de Sophia seront au Grand Manège le 21 février. Interview de Robin, leur leader qui nous prend tous pour des Mexicains. Arriba!

La première fois que l’on vous a vu, c’était il y a 13 ans, au festival de Dour, avec The God Machine, votre premier groupe. Si vous pouviez garder une chose de cette époque et la ramener aujourd’hui …?
Ce serait Jimmy (NDLR : ancien membre du groupe décédé d’une tumeur au cerveau) et tous les bons moments qu’on a passés avec.

Et ce que vous voudriez supprimer ?
Beaucoup de choses. J’étais pas bien à cette période.

Voulez-vous bien raconter l’histoire derrière le titre de votre nouvel album « Technology won’t save us » ?
C’est au départ un fait divers local. Une famille était partie en mer sur un petit bateau. Ils ont été pris dans une tempête. Le papa a appelé les garde-côtes avec son GSM. Ils dialoguaient par le portable mais, vu les conditions climatiques, ils n’ont jamais pu être sauvés alors qu’ils étaient à quelques dizaines de mètres des sauveteurs. Sans pouvoir se localiser …

Même dans vos productions, vous semblez assez allergiques à la technologie …
C’est faux. J’utilise énormément les machines pour composer et écrire mes chansons. Mais ce ne sont que des outils. Ce qu’il faut par contre comprendre dans le titre, c’est que nous avons besoins de retrouver des vraies relatons personnelles, en chair et en os.

Sur scène, à quoi doit-on s’attendre mercredi prochain ? Une version plus philharmonique et « unplugged » ou plus électrique ?
Un mélange des deux. Nous sommes six sur scène et on tourne depuis pas mal de temps ensemble. Il y a une véritable ambiance d’équipe, un collectif. Et j’espère que cela se sent aussi dans le public.

Vous avez toujours eu un bon accueil en Belgique.
(NDLR : le meilleur classement d’un album de Sophia, c’est chez nous, à la 8è place).
D’où vient ce lien un peu spécial ?

A vrai dire, je ne sais pas trop. Tout ce que je sais, c’est que j’ai vécu trois ans à Bruxelles. J’ai souvent bu des coups à l’Archiduc. Et j’ai conservé pas mal d’amis de cette période.

A Namur, vous allez jouer dans un lieu qui était auparavant un site militaire. Ca vous inspire ?
On a déjà joué dans des lieux assez étranges. En Allemagne, on a joué dans un ancien bunker, avec des murs de deux mètres d’épaisseur. On s’est déjà retrouvé dans une grotte. Je n’ai jamais aucun a priori. Les sensations, elles arrivent quand on débarque sur le lieu. Et puis quand on découvre les gens qui sont dans le public.

Vous savez que l’emblème de notre ville, c’est un escargot. On est supposé être des gens lents, lymphatiques …
D’une manière générale, j’ai toujours pensé que la Belgique, c’était le Mexique de l’ Europe. Et c’est un compliment. Tout prend du temps mais on s’arrête aussi pour faire connaissance. C’est aussi le rapport que l’on entretient avec Bang, nos distributeurs. Ils investissent beaucoup dans le relationnel. Un peu à l’ancienne. D’ailleurs, pour les taquiner, je les appelle toujours Jurassic Bang …

(by Guido Rangnitt, Terrorverlag Alternative Music Webzine, 20.02.2007)
Auf viele Arten vereinfacht Technologie unser Leben und macht viele Dinge möglich. Das Internet ist ein gutes Beispiel. Dort stellen sich Personen dar, die nicht wirklich viel Ähnlichkeit haben mit dem was wir als Individuen sind. Wir erschaffen uns neu und werden mehr und mehr emotional isoliert voneinander. Ich denke, es gehört schon etwas mehr zum Leben als nur physisch zu überleben. Wie wir zum Beispiel miteinander umgehen. Daran dachte ich bei „ Technology won’t save us“.

Nein, überhaupt nicht.

Es waren in der Tat Arbeitstitel. Das ganze Album ist nie vollendet worden. Alle Stücke waren nur grob fertig und abgemischt. Und so dann veröffentlicht worden. Ich hatte Jimmy (Fernandez, der an einem Gehirntumor starb, A.d.R.) 3 Tage bevor er starb eine Cassette mit den halbfertigen Stücken gegeben. Und als er gestorben ist, war THE GOD MACHINE für mich auch beendet. Ich wollte nicht weitermachen ohne, dass jeder in der Gruppe seine Ideen mit einfließen lassen könnte.

Ich denke „The Desert Song No.2“, „The River Song“, „Lost“, „Pt. 1 Pt.2“ oder “Theme for the May Queen No.3” sind schon recht harte Stücke. Darum denke ich nicht, dass es wirklich stimmt. Auch wenn THE MAY QUEENS eher nach Punk klingen.

Nein, überhaupt nicht.
Ich denke der Unterschied zwischen SOPHIA und THE GOD MACHINE kommt aus der Situation in der ich damals war. Als ich 21-22 Jahre alt war, hatte ich noch diese existentielle Angst. Ich habe gegen die Welt gekämpft in einer jugendlichen, nicht erwachsenen Art. Und als ich älter wurde und Jimmy starb, habe ich die Welt eher so gesehen, wie sie wirklich war. Ohne diese rosa Brille der Jugend. Und das ist die Zeit, aus der sich SOPHIA entwickelt hat. Sie basiert eher auf der Realität, als auf der Beziehung zwischen Gut und Böse. Obwohl diese Dinge immer noch wichtig für mich sind und auch in meiner Musik vorkommen.
THE GOD MACHINE waren nur 3 Leute die Musik machten. Viele Menschen sahen nur die harte Seite von uns. Auf der allerersten EP hatten wir auch Streicher. Und es störte die Leute, dass wir sie dabei hatten, weil wir doch eine Rockband wären. Ich wollte nur Musik machen. Und dann sind einige Stücke hart, andere ruhig. Das ist dann eben so. Dass etwa eine Heavy Metal Band keine Streicher verwenden darf, oder SOPHIA keine Stücke wie „The River Song“ spielen dürfe, weil sie eher akustisch Musik machen, finde ich Quatsch. Und solche Gedanken lasse ich gar nicht erst zu.

Wir sind zusammen aufgewachsen und haben zusammen die Instrumente spielen gelernt.

Ja, absolut.

Das sind nur Namen, die mir irgendwann eingefallen sind. Uns wurde gesagt, dass GOD MACHINE der Name eines Buchs wäre. Also habe ich das Buch vielleicht irgendwo gesehen. Aber ich weiß wirklich nicht woher ich ihn habe. Es war nicht so, als dass ich ihn in einer Zeitung gelesen hätte und mir dann gedacht habe, es wäre ein prima Bandname. Ich hatte den Eindruck, dass der Name gut zu dem passen würde, was wir machten. Wir hatten alle sehr komplexe Beziehungen zur Religion und waren alle an spirituellen Dingen interessiert, als wir aufwuchsen. Er schien sich auch gut auf die Texte zu beziehen, die ich schrieb.
Die MAY QUEENS waren eher Spaß. Obwohl sie nicht als Witz gemeint waren. Ich habe viel Energie und Anstrengungen hinein gesteckt, obwohl es vom Publikum nicht so ernst genommen werden sollte. Die Idee war ursprünglich, dass ich ein Album mit Texten schreibe, die nichts bedeuten. Dann habe ich festgestellt, dass ich das nicht richtig konnte. Ich konnte keine Stücke singen, die mir nichts bedeuten. Am Ende habe ich dann Texte genommen, die ich für Sophia gedacht hatte und sie einfach auf diese harten Rockstücke gesetzt. So was passiert manchmal einfach so.

Das sind alles persönliche Erfahrungen.

Mit fast keiner Ausnahme passiert beides zur selben Zeit. Ich bin kein Mensch, der 10 Blätter mit Texten hat und dann eine Gitarre nimmt und sich dann überlegt, was wohl passen würde. Das kann ich nicht. Das ist alles sehr spontan und simultan.

Nein, es ist eher wie mit „Big City Rot“. Ich setze mich vor den Computer mit dem Aufnahmeprogramm und spiele das Stück in einem Rutsch ein. Und zum Schluss klingt es dann fast immer so wie bei der ersten Aufnahme. Leute fragen mich häufig, wie ich an das Schreiben herangehe. Liederschreiben klingt für mich eher wie ein Handwerk. Man setzt sich hin, stellt Akkorde zusammen, dann kommt der Text hinzu und so weiter. Bei mir ist es eher spontan. Ich nehme meine Gitarre und entweder habe ich dann Ideen oder eben nicht.

Wir haben eigentlich nicht den gesamten Soundtrack geschrieben. Man hat zuerst das Thema von „Infinite Circle“ für den Abspann des Films genommen, weil sie die Musik mochten. Und dann kam man auf mich zu, um zur Schlüsselszene des Films, in der sie über die Brücke fahren, Musik zu schreiben, die zum Thema von „Infinite Circle“ passen würde. Damals war ich gerade in Deutschland und kannte nur die Geschichte des Films, aber den Film selbst nicht. Und so habe ich versucht, mir vorzustellen, wie die Szene wohl wäre, ohne sie gesehen zu haben, um dann die Musik dazu zu schreiben. Und „If Only“ wurde auch für den Film genommen.

Ich weiß nicht mehr genau, wie das war. Wir waren eine amerikanische Band in England und hatten nicht einmal geplant dort länger zu bleiben. Wir spielten ein paar Konzerte und alles hat sich dann so entwickelt. In London war es so, dass wenn ein Label über eine Band gesprochen hat, auf einmal jeder über diese Band sprach. Und 4AD, Dedicated, Fiction und viele andere waren sich sehr ähnlich. Wir kannten auch alle Bands dieser Labels. Ich denke man braucht auch viel Glück um zum richtigen Zeitpunkt am richtigen Platz zu sein, solange Du nicht einen Manager mit vielen Kontakten hast. Und selbst dann braucht man noch Glück um den ersten Kontakt herzustellen. Es ist eigentlich ein ziemlich beschissenes Geschäft. Seinerzeit gab es bestimmt einige Bands, die ähnlich waren wie wir. Nur wir hatten eine gewisse Geschichte, wir waren Amerikaner, lebten in London und so weiter. Dann hatten sie uns wohl eher eine Chance gegeben, als einer Band aus Essex oder Birmingham, die wohl nur in einer Garage gespielt hatte.

Nicht in England. Seltsamerweise wurde „Fixed Water“ von SOPHIA schon bei der Veröffentlichung öfter verkauft als alle GOD MACHINE Alben zusammen. Manchmal passieren solche Dinge. Mit GOD MACHINE sind wir einmal durch die USA getourt und mit SOPHIA an der Ostküste entlang. Aber ehrlich gesagt habe ich nicht das Bedürfnis gehabt, nach Amerika zu gehen um dann 10-12 Stunden im Wagen zu sitzen und am Abend dann vor 50 Leuten zu spielen. Dann mache ich so was eher in Europa, wo man 150 Kilometer fährt um dann vor 50 Leuten zu spielen.

Ja, das ist richtig. Aber die Musik existiert gar nicht mehr. Ich habe die ganze Musik weggeschmissen. Du kannst meine Band fragen. Man konnte richtig am Computer sehen, wie ich jedes Stück gelöscht habe. In 20 Jahren hätten die Stücke vielleicht einen Wert für Sammler gehabt, aber mir, als Künstler, haben die Stücke nichts bedeutet.

Uns gehören die Alben nicht. Wir hatten nie die Rechte an den Stücken. Als wir mit 20 Jahren die Verträge unterschrieben haben mussten wir alle Rechte abgeben. Wir haben nichts mehr mit diesen Platten zu tun.

Ja. Es war das erste Lied, dass ich als SOPHIA geschrieben habe. Ich hatte zu der Zeit keinen Bandnamen und mir war nicht klar, ob ich wieder Musik machen werde. Ich meine ich spielte immer noch Gitarre und es ist auch eine Art, wie ich auf meine Umwelt reagiere. und dies war das erste Stück das ich geschrieben habe. Es hat mir sehr geholfen, mir selbst zu erklären, wie ich mich mit dieser Sache gefühlt habe. Und dann wurde es zum ersten SOPHIA Lied. Wir werden das Stück auch heute Abend spielen.

Das einzige Stück, das anfangs Texte hatte, war das Erste auf dem Album „Technology won´t save us“. Vor vier Jahren habe ich das Lied geschrieben und es ging um den Tod von Vater und Sohn. Sie starben an einer Küste beim Spazierengehen. Ich hatte versucht, das was ich bei dieser Geschichte gefühlt hatte in Worte zu fassen. Aber ich hätte dem nicht gerecht werden können. Ich dachte, ich würde der Geschichte etwas wegnehmen. Es war einfach zu tiefgehend und kompliziert. Es war auch das einzige Stück, zu dem ich gern Text gehabt hätte, aber es hat nicht geklappt. Bei “Twighlight at the Hotel Moscow” and “Theme for the May Queen” war das anders. Diese Stücke waren immer als Instrumentalstücke gedacht.

Es war eine sehr schwierige Zeit. Sie starb sehr plötzlich. Sie fühlte sich gesund und fünf Tage später war sie dann tot. Aber ich habe sehr viel über sie gelernt in diesen 5 Tagen. Es war eigentlich eine sehr schöne Zeit in unserer Beziehung. Sie ist sehr bewusst von dieser in die nächste Welt gegangen. Sehr mutig und mit offenen Augen und ohne Angst. Sie war eine sehr spirituelle Person und sie war bereit zu gehen. Sie hatte auch ein sehr schwieriges Leben gehabt. Sie hatte sich darauf gefreut, bald wieder alte Freunde treffen zu können

Ich habe keine Ahnung, ehrlich!

Ich habe alles verkauft. Es gibt ein paar Dinge die ich nie verkaufen würde. Ich bin auch Produzent und produziere Bands. Und die Ausrüstung die ich zu Aufnahmen brauchte musste ich auch schon mal verkaufen, um die Schule für meine Tochter, meinen Lebensunterhalt oder meine Aufnahmen bezahlen zu können. Vorhin haben wir gerade über das Album gesprochen, das ich weggeschmissen habe. Ich hätte mit Sicherheit keine Probleme gehabt, wenn ich dieses Album dann veröffentlicht hätte. Aber ich wusste tief in mir, dass ich es nur des Geldes wegen gemacht hätte. Ich hätte lieber alles Materielle in meinem Leben abgegeben nur um der künstlerischen Idee gerecht zu werden. Ich hätte das zwar viele wertvolle Dinge um mich, wüsste aber, dass das, was ich tue keinen Wert für mich hat.

Das ist für mich aber ein anderer Vorgang. Hast Du schon einmal einer Person gesagt, dass Du sie liebst, ohne es wirklich zu meinen?

(by K. Haller, Magagin.de, 29.01.2007)
Objektiv gesehen ist das Jahr noch jung, gefühlsmäßig grinst es dem Betrachter mit faltig-hängendem Gesicht zahnlos entgegen. Wir sind heute hier nach Hamburg gekommen, um mit Robin Proper-Sheppard zu sprechen und ein Konzert der Band Sophia zu sehen, deren einziges festes Mitglied Proper-Sheppard ist. Wir haben bereits sein letztes Album “Technology Won’t Save Us” im Review (http://magagin.de/reviews_106.html) für außergewöhnlich gut befunden und dürfen nun zum ersten Mal Proper-Sheppard persönlich begegnen und schauen auch dem Konzertbesuch nicht weniger jungfräulich entgegen.
Das Übel und Gefährlich ist ja nun wirklich eine ungewöhnliche Location. Ich bin erst zum zweiten Mal in diesem im vierten Stockwerk eines Bunkers gelegenen Club und klopfe dementsprechend schon etwas weniger aufgeregt an die schweren Einlasstüren. Ziemlich bald begegne ich Robin und sitze auf einer weißen Couch vor einem weißen Tisch auf einem weißen Podest in einem der vielen Nebenräume des Etablissements neben ihm. Freundlich merkt er an, mir leider keinen Kaffee anbieten zu können, der sei viel zu grausam hier. Mir geht es aber auch eigentlich gut und ich brauche nichts, während ich mein iBook öffne und das zum Sprachaufnahme-Tool missbrauchte GarageBand öffne - was Robin damit kommentiert, dass er auch gerne mit dieser Software arbeitet. Schließlich ist alles bereit und ich beginne ein Gespräch, das mir beim späteren Abhören wenig Freude bereiten wird. Warum? Weil ich eigentlich gerne die Worte des Interviewpartner 1:1 transkribiere, um möglichst viel vom Sprachbewusstsein und -umgang des Künstlers in den Text zu integrieren. Um dem Leser aber nicht die zerfasernden Halbsätze zu präsentieren, in denen Robin sich mir mitteilt, beschränke ich mich auf eine Schilderung vom “Wie” des Gesprächs und fasse das “Was” ins Deutsche übersetzt zusammen - ein paar Brocken Originalzitate werfe ich euch der Authentizität halber hin. Also: Robin ist ein freundlicher Mensch, wirkt etwas verschnupft, stottert ab und zu und scheint sich mir gerne mitzuteilen. Er schaut mich während des Gesprächs kaum an, wirkt bei längeren Fragen meinerseits etwas abwesend und opfert auch ein wenig Freizeit vor dem Soundcheck für die Unterhaltung.

Magagin: Gut. Als erstes würde ich gerne ein wenig über dein aktuelles Album “Technology Won’t Save Us” sprechen. Wie war es, dieses Album zu machen? Es gab ja eine erste Aufnahme-Session in 2005 und du hast danach alle Tapes in den Papierkorb geworfen...
Robin: Nun, heutzutage mit der Computer-Technologie - ich habe einfach die Festplatte gesäubert... aber die Musik, an der ich am Ende von 2005 und am Anfang von 2006 gearbeitet hatte schmiss ich fast komplett weg. Es gab ein paar Sachen wie den Song “Technology Won’t Save Us”, die ich ursprünglich in 2001 oder 2002 gemacht hatte und behielt. ”But all that I was conquering were the Sophiaesque (sic!) songs, you know, the songs that you could hear and say: This is Sophia, that had that kind of atmosphere around them. Yeah, I pretty much threw them all away. They were just a little bit too simple, they didn’t resonate enough.”

Magagin: Das muss ein ganz schöner Druck gewesen sein...
Robin: Yeah, das Ding war ja, dass ich kein Geld mehr hatte. I’ve been making my living like this for 15 years now and it’s just like any job, any business work. Das Album, das ich weggeworfen habe, das war das Album, welches vor einem Jahr erscheinen sollte. So hatte ich fast ein ganzes Jahr ohne Geld oder die Möglichkeit, Geld einzunehmen, um ein anständiges Album aufzunehmen. It was tough - and I knew that I had to come up with an album that I felt stretched people’s perceptions of Sophia and challenged the true Sophia-fans, not the new people that come up because they heard a single - the true fans who really appreciate my music. Der echte Druck war es, etwas zu kreieren, von dem ich dachte, dass sie es mögen würden. Nun, es gab eine Menge Stress und eine Menge Druck.

Magagin: Du hast da ja auch einige sehr teure Geschichten dabei, wie den ersten Track zum Beispiel...
Robin: Der Song “Technology Won’t Save Us” war der teuerste Song, den ich je aufgenommen habe. Selbst wenn man The God Machine (Robins ehemalige Band, die sich Mitte der 90er nach dem Tod von Bassist Jimmy Fernandez, der an einem Gehirntumor starb, auflöste - Anm. des Autors) und alles andere mit einbezieht - das war der teuerste Song. Ich hatte da acht Streicher, die Oboen, die Bass-Klarinette... und ich sah, wie teuer das war und dass ich eigentlich gar kein Geld dafür hatte. Das war hart, aber ich finde in der Kunst musst du Risiken eingehen und dich selbst fordern, genau wie im Geschäftsleben. In meiner Situation sind die beiden sehr stark verbunden, weil ich ein Plattenlabel (Flowershop-Recordings (http://www.theflowershoprecordings.com/) - Anm. des Autors) leite und gleichzeitig der Künstler bin, der am meisten auf diesem Label verkauft. Wenn das eine nicht läuft, hat es einen krassen Effekt auf das andere. Es ist, als hätte man zwei unterschiedliche Personen auf seinen Schultern, die eine sagt ”I need to spend this money” und die andere ”Yeah, but if you spend this money and the record doesn’t sell, you’re broke!” und dann sagt eine kleinere ”If we do this record and we don’t spend this money, nobody is going to like it and we’re broke anyway!”.

Magagin: Ja... Ich finde, wenn man die Platte mit den älteren Sophia-Alben vergleicht...
Robin: Wie “Fixed Water”?

Magagin: ...und auch “People Are Like Seasons” und “The Infinite Circle”, denke ich, dass diese etwas mehr “Signifikanz” besitzt. Da sind all diese Geschichten hinter den Songs...
Robin: (nickt) yeah yeah yeah...

Magagin: ...wie beim Titel - da geht es ja z. B. um diese beiden Menschen, die im Meer ertrinken (mehr zu diesen Geschichten erfahrt ihr im Review) (http://magagin.de/reviews_106.html). Würdest du mir da zustimmen?
Robin: Ich würde nicht sagen, dass die Songs signifikanter geworden sind, weil sie auf Geschichten basieren. Meine Musik drehte sich immer um mich und meine Erfahrungen - meistens, wenn nicht sogar immer, war meine Musik zu dunkel und zu persönlich für ein Massenpublikum. Sie wollen einfach nicht jemandem zuhören müssen, der die ganze Zeit nur über den Tod singt - und dabei auch noch persönlich berührt werden... Von in die Brüche gegangenen Beziehungen und so Sachen... Ich möchte lieber eine kleine, solide Basis von Fans haben, die meine Musik wirklich wertschätzen, sich damit verbunden fühlen und meine Ehrlichkeit mögen, als ein größeres Publikum, das eigentlich gar nicht richtig zuhören möchten, aber vielleicht meine Stimme mag oder so. Diese Art des Erfolgs und der Popularität sind mir einfach nicht wichtig. Um mal zur Signifikanz zurück zu kommen - ich glaube nicht, dass meine Songs mehr oder weniger signifikant geworden sind, aber ich muss zugeben, dass ich die Songs auf dem neuen Album mehr darüber geschrieben habe, wie ich mich zu Menschen und ihren Geschichten verhalte und wie ihre Geschichten sich zu mir und meiner Musik verhalten. Da ist zum Beispiel “Lost”, das von meiner sterbenden Mutter handelt oder auch “Birds”, zu einem gewissen Grad. Ich wusste genau, was ich sagen wollte und jede Zeile spiegelt das wider, aber es war diesmal nicht über einen exakten Moment meines Lebens. “Fixed Water”, “The Infinite Circle” und zu einem gewissen Grade auch “People Are Like Seasons” waren wirklich total in diesem Tag-Stunde-Minute-Sekunde-des-Jahres. Das hat meine Art Songs zu schreiben etwas erweitert. Sorry, ich glaube meine Antworten sind ziemlich lang...

Magagin: Das ist kein Problem, schließlich ist es ja auch interessant was du sagst.
Robin: Na, das hoffe ich.

Magagin: Klar. Was ich gerne wissen würde: Wie schreibst du deine Songs? Setzt du dich mit einer Akustik-Gitarre auf die Bettkante, oder hast du alles im Kopf, z.B. mit all den Streichern und den anderen orchestralen Parts?
Robin: Nun... Es hat sehr, sehr lange gedauert, z. B. den Song “Technology Won’t Save Us” zu schreiben. Ich hatte die Melodie und ich wusste, was ich machen wollte, aber ich weiß nicht soviel über Musik. Ich weiß nicht, wie man arrangiert... Ich wusste z. B., dass ich ein Englisch Horn verwenden wollte, oder eine Bass-Klarinette, aber ich wusste nicht, wohin... Es hat sehr lange gedauert, das zu arrangieren. Aber im Allgemeinen passieren meine Songs einfach. Text und Melodie kommen einfach simultan aus einem bestimmten Moment meines Lebens. Ich könnte also auf einer Sofa- oder einer Bettkante sitzen, oder ich könnte gerade die Straße entlang gehen und dann höre ich etwas. Was ich höre ist nicht wirklich komplex, eher sehr einfach. Ich könnte mich sofort hinsetzen und Akkorde dazu spielen, so läuft das bei mir.

Magagin: Also arbeitest du gar nicht so sehr im Detail an den Texten, mit Durchstreichen und allem?
Robin: Manchmal tue ich das, und manchmal auch nicht. Zum Einen hängt das davon ab, wie viel ich geschrieben habe - manchmal schreibe ich vier Zeilen und es sagt all das aus, was ich sagen wollte. Stell dir vor du machst ein Foto von dieser Bühne (zeigt auf eine kleine Bühne im Raum). Du schaust es dir an und sagst: “Ah, that’s really good the way that stage is”; manchmal wünscht du dir aber, du könntest noch mehr zeigen als nur die Bühne und du denkst: Sollte ich noch die Wände zeigen, oder vielleicht die Außenseite vom Gebäude... So schreibe ich Texte. Es kommt immer darauf an, ob es sofort klar ist, dass ich noch mehr darüber sagen könnte wie ich mich gefühlt habe - ”and if it comes to me easily than I do it. Well, I don’t mean “easily” as “simple”, but it just kind of flows out and then I take it - and if not, you know, I just leave it the way it is.”

Magagin: Ich glaube, dass es gar nicht so anders ist, als einen Artikel zu schreiben...
Robin: Yeah, wenn du denkst, dass du genau das, was du geschrieben hast, sagen wolltest und es kommt jemand und sagt: Wir brauchen noch 150 Wörter oder so - wo nimmst du diese Wörter her? Du kannst doch nichts erfinden, um es da reinzustecken.

Magagin: Okay. Ich glaube, viele Leute würden ganz gerne wissen, was du so hörst, wenn du auf Tour bist... Wir sind ja heute in Hamburg, warst du vielleicht in einem Plattenladen oder so?
Robin:”No, seriously - I don’t go to record stores that often, right? And I don’t listen to music that much either.” Das ist vielleicht merkwürdig, wenn man sich überlegt, dass ich ja Musiker bin, aber (denkt nach)... Was höre ich denn wirklich oft? Da gibt es nicht viel. Es hört sich möglicherweise lächerlich an, aber ich mag dieses eine Lied sehr gerne... Kennst du José Gonzales? Er ist ein schwedischer Gitarrist, er spielt so etwas wie eine Flamenco-Gitarre und er hat ein Cover von einem Kylie Minogue-Song gemacht - das finde ich super. Malcolm Middleton tritt heute Abend mit mir auf - seine Alben höre ich die ganze Zeit, wirklich. Ich habe gerade eine kleine CD kompiliert, die ich zwischen den Bands spielen lassen möchte. ”There’s a track by Ryan Adams, it’s called “My Whinding Wheel”, what I think is wonderful and there is some Joanna Newsom-songs and there is the obligatory kind of Nick Cave and Neil Young and maybe a little Led Zeppelin and some of the stuff that’s coming out of canada right now, Broken Social Scene and Of Montreal. To be totally honest - I don’t listen to music that much, I don’t read that much, I don’t go to theatres, I daydream a hell of a lot. I’m a real dreamer, I’m a real thinker and I don’t necessarily mean that in an intellectual level, but I am right content just thinking, you know?”

Magagin: Da habe ich drüber nachgedacht, denn deine Musik ist so reich - sie hat elektronische Elemente, orchestrale Elemente, Songwriter-Elemente, Rock-Elemente, sogar diese Kettensägen-Gitarren - es muss das große Spektrum sein, das du hörst.
Robin: Absolut. Und: Es ist nicht einmal ein großes Spektrum von Bands, das ich höre, sondern es ist nur ein Spektrum von Sounds, die ich kreieren möchte. ”You know that’s really the way that I’ve always gone about music, it’s just more what I want the album to say as a whole” - z. B. könnte das nächste Album, das ich mache, ein Akustik-Album sein, da denke ich ernsthaft drüber nach. ”I want to say something acoustically at this point; now I am starting to write music again and I am starting to get into it. When I listen to loud noisy guitars all the time there’s something inside of me that says: You don’t really want to do that again. Not right now.”

Magagin: Der Musik-Industrie geht es von Tag zu Tag schlechter - hast du keine Angst, dass du in zwei Jahren deine Rechnungen nicht mehr bezahlen kannst?

Magagin: ”Me neither” (lacht).
Robin: Ich denke für mich ist es noch mal was anderes als für die Musik-Industrie als Ganzes - ”I have the means, the ability and the knowledge to do everything myself - like I’d been doing anyway”. City Slang veröffentlicht mein Album hier in Deutschland, aber ich tue es für den Rest von Europa. Die Leute können die Musik im Internet stehlen - was jeder tut, ich tue es auch, wenn Leute Musik auf ihre Blogs stellen... die Leute haben wirklich eine Wahl, ob sie einen Künstler unterstützen wollen oder nicht, ”they don’t want to just buy the cheap shit that they are given”.
Ich mache mir mehr Gedanken darüber, ob ich mal nicht mehr inspiriert genug wäre um noch ein Album zu machen - das beunruhigt mich am meisten. Ich habe letztes Jahr eine Acoustic-Tour gemacht mit Vito von meinem Label. Ich verlor meine Stimme und musste drei Konzerte absagen. ”It was the first time that that has ever happened to me - I mean it happened to me back in The God Machine-days when I was younger and I was partying and stuff like that. I have to admit that I was partying pretty hard on the acoustic tour, but it’s the first time I had to cancel shows...” Und plötzlich fehlte all das Geld, um die Band und für den Van, die Hotels und so zu bezahlen - es war weg. Ich musste zu einem Doktor in Münster gehen und er sagte: Wenn du deiner Stimme nicht sieben Tage Ruhe gönnst, wirst du sie vielleicht noch stärker beschädigen. ”I was actually for the first time in my life confronted with the fact that I don’t know really how to do anything else. - As long as I look after myself and I know that I can believe in the music I am creating and it has a value to me, then I think that I will always be able to make a living with what I am doing.”

Magagin: Ich glaube auch nicht, dass du dir Sorgen machen musst. Qualität verkauft sich immer.
Robin: Ja, genau, selbst wenn es sich nur in einem kleinen Rahmen verkauft. Um ganz ehrlich zu sein: Ich könnte eine CD machen und sie nur auf der Tour verkaufen, nicht in den Shops, sondern nur bei den Konzerten. Ich könnte dabei genug zum Leben verdienen, solange es etwas ist, was die Leute wirklich wollen; damit die Menschen Wert schätzen können, was du tust, muss die Musik gut sein, müssen die Konzerte gut sein, muss die Verpackung gut sein. ”What I think that really killed the music industry is that they make a record where the packaging is shit, there is one song that was on the radio and they expect an entire album to go, just because of that. People realized especially with the peer2peer-stuff and the iTunes-thing, that if there is only one song they liked and they heard at the radio - they had to buy only one song! And that made it very difficult for the record labels to fund entire albums - that people didn’t want all of the songs.”

Magagin: Yeah, stimmt.
Robin: (schaut in meine Notizen) ”What about that: You like to do most of the stuff by yourself - how does that work? When do you lean back and let others work?”

Magagin: Äh, okay...
Robin:”You know how it is, when you’re trying to do something and you are relying on people that maybe don’t have the same focus as you - it takes twice as long to motivate somebody else than to do something by yourself. I very very very very rarely let anybody just do my work, it’s just not a very common thing for me.”

Magagin: Aber du spielst auch die meisten Instrumente auf der letzten Platte selbst ...
Robin: Ja, mit Ausnahme der Drums. Es war schwierig, Leute zu finden, die inspiriert genug waren, etwas für meine Musik zu schaffen, was ich auch wirklich mochte. Es gab so viel Unsicherheit in meinem Leben, dass ich mir nicht vorstellen könnte, mich hier auf andere verlassen zu können. Du bekommst immer die Leute, aber sind sie wirklich da, weil sie sich für den Song einbringen wollen, oder, weil sie 100 oder 200 Euro bekommen wollen? Ich glaube, dass es im kreativen Bereich erstmal das schwierigste ist, die Leute heraus zu sieben, die wirklich an das, was sie tun, glauben und ihre Chance nutzen wollen.

(by Giuditta C., 05.05.2007, Rocklab.it)

Down to earth è forse l’aggettivo con cui meglio potrei descrivere Robin Proper-Sheppard. Una persona trasparente e onesta, che non ha paura di mostrare le sue debolezze e la sua semplicità. L’onestà di chi ha sofferto a lungo e che elaborando questa sofferenza ha tratto la sua maggiore vittoria: non nascondersi e fare di questa genuinità il proprio punto di forza. Una persona intensa, intensa e vera come lo show che i suoi Sophia ci hanno regalato lo scorso 18 aprile al Circolo degli Artisti di Roma.

Rocklab: Come è nato "Technology wont save us"? Qual è il messaggio del disco e del titolo?
Robin: La nascita di questo disco è stata strana. E’ come se l’album si fosse sviluppato dal punto in cui ho sentito il bisogno di fermarmi perché non ero soddisfatto né della musica che scrivevo né in generale, di me stesso. Ci sono volute due riprese per completarne la stesura e il prodotto finale era drasticamente diverso dagli esperimenti portati avanti fino a quel momento. Era quasi come se avessi scritto due dischi diversi. In definitiva è stato un processo molto lungo e difficile, per questo sono passati circa tre anni dalla pubblicazione di People are like seasons. Per quanto riguarda il titolo, onestamente più che un vero e proprio messaggio ci leggo quasi una sorta di fotografia del mondo contemporaneo. Mi spiego meglio. Facciamo troppo affidamento sulla tecnologia, perché riteniamo che la complessità possa paradossalmente semplificare la nostra vita, aiutandoci in tutti i modi possibili a rendere le cose più veloci e facili. D’altra parte questo impoverisce notevolmente la nostra spiritualità e la nostra interiorità. Penso che il mondo stia perdendo contatto con se stesso perché siamo troppo focalizzati su ciò che ci circonda senza considerarne gli effetti. E tutto questo è frustrante. Per questo la tecnologia non ci salverà.

R.: Questo vuol dire quindi che per quanto ti riguarda cerchi di vivere in maniera semplice o per quanto possibile di rifiutare la tecnologia?
Robin: Mi piacerebbe, ma in realtà non lo faccio. Vorrei introdurre dei cambiamenti nella mia vita ma non è così semplice e netto come si potrebbe pensare. Per vivere in modo più semplice, o quantomeno più distante dalla tecnologia, non intendo isolarmi né riscoprire il contatto con la natura oppure lasciarmi convincere da quelle idiozie new age che servono soltanto per vendere ideologie alle masse. Quando accenno alla semplicità parlo di una semplicità interiore… La mia vita ( a livello mentale e pratico) è stata complicata per tantissimo tempo, come se ogni giorno si riempisse di nuovi ingorghi. Non so spiegarmi meglio, ma per farti capire, c’è stato così tanto dolore in quest’ultimo periodo e tanto di questo dolore è derivato dal non sapere vivere in maniera tranquilla e rilassata. Questa tranquillità è ciò che vorrei raggiungere. Sarebbe un traguardo importantissimo.

R.: Che differenze ci sono tra questo disco e "People Are Like Seasons"? In P.A.L.S. c'erano alcuni episodi elettronici che in questo disco mancano. Cosa ci dici a riguardo?
Robin: Sicuramente questo è un album più rock. La differenza più marcata con PALS è il processo compositivo che ha reso tecnicamente diverso questo disco dal suo predecessore. Tecnology won’t save us infatti è stato registrato insieme a Jeff, il mio batterista, nell’ambito di due sessioni di lavoro e questo ha conferito al disco una dinamica differente, più rock appunto. Dal punto di vista testuale invece, il mio modo di scrivere è cambiato in maniera netta. Forse sono riuscito ad aprirmi di più e a rivolgermi al mondo esterno anziché rimanere focalizzato sulla mia interiorità, come era ad esempio nei dischi precedenti. Ciò che vorrei fosse chiaro però è che non ho intenzione di fissarmi in alcuna forma o modo di essere: probabilmente il prossimo album sarà acustico perché per me l’essenziale, nel fare musica, è l’impatto emotivo che un testo produce e questo dipende esclusivamente dal momento che sto attraversando.

R.: Ad esempio nell’ultimo disco c’è Weightless ma la trovo un elettronica molto diversa da quella usata in P.A.L.S….
Robin: Weightless…già. E’ forse la canzone che ascolto di più dell’intero disco. Anzi ultimamente questo è il genere di canzoni che ascolto di più. Ci sono molti richiami ai Nothwist e a Goldfrapp che trovo molto interessanti. Ricordo di aver scritto questa canzone provandola alla chitarra decidendo poi di produrla in modo differente. E questo, come ti dicevo, è l’aspetto che separa maggiormente questo disco dai precedenti: mi sono soffermato molto di più sulla produzione. Da un lato è meglio, ma d’altra parte mi sono reso conto che spesso la produzione sovrasta la canzone e il testo in sé. Ed anche per questo motivo è mia intenzione tornare all’acustico.

R.: Mi ha molto colpito il pezzo strumentale "Twilight a the Hotel Moscow". Che sensazioni stavi provando quando l'hai composta? Ti immagino in una stanza d'albergo ad osservare la luce del tramonto…
Robin: Ero a Belgrado dove ho soggiornato per due mesi in questo albergo ( l’hotel Moscow appunto). La mia stanza affacciava direttamente sul Danubio e l’atmosfera era qualcosa di indescrivibile con le sole parole: il cielo che imbruniva al tramonto – lento – del sole. Il momento più adatto per riflettere e stare faccia a faccia con se stessi e con la propria spiritualità vera.

R.: Negli ultimi due pezzi del disco ritorna il tuo passato, sento molti echi dei God Machine, come mai queste due canzoni?
Robin: A livello di somiglianza nel suono penso ci sia un doppio ordine di motivazioni. Prima di tutto perché, come ti dicevo, ho lavorato tantissimo a questo album insieme al mio batterista e ciò ha automaticamente comportato una dinamica diversa da quando si lavora per conto proprio. In un certo senso ero molto vicino al modo con cui lavoravo con i God Machine. In secondo luogo, ho impiegato lo stesso tipo di apparecchiature che usavo quando suonavo con loro ( stesse chitarre, amplificatori e pedali). Infatti mi ricordo che durante la masterizzazione del disco mentre ascoltavo pensavo “ perché questo suono di chitarra mi sembra così familiare?” E poi ho ricollegato che stavo usando gli stessi strumenti. A livello musicale, invece, non c’era né l’idea né l’intenzione di voler tornare indietro e rispolverare il mio passato.

R.: Ti va di parlare degli anni dei God Machine o sei stufo di parlarne?
Robin: Molte persone non capiscono che i God Machine erano il sogno di tre persone. Per me è molto difficile parlarne senza tirare in ballo tutto ciò che questa esperienza ha rappresentato e che chi non l’ha vissuta difficilmente capirebbe. Eravamo tre amici. Anzi spesso mi chiedono “Qual è la differenza maggiore tra i Sophia e i God Machine?” Ecco i GM erano tre amici decisi a creare musica insieme condividendo progetti, speranze e aspettative su questo progetto. Non c’era niente che non fosse condiviso. Quando Jimmy (Fernandez, bassista dei GM) è morto, Ron Austin (batterista) si è spostato e si è cominciato ad interessare al cinema io mi sono ritrovato da solo a voler continuare a creare musica. Ma lo spirito è cambiato, pur essendo rimasto io la stessa persona.

R.: Nel 1996 con Fixed water la tua musica sembra distaccarsi completamente da ciò che avevi scritto in precedenza. A cosa è dovuto questo cambiamento? Si tratta di una scelta voluta? Un bisogno interno o semplicemente quel disco si è scritto da solo?
Robin: Si non si è trattato di un qualcosa deciso di proposito. Si è creato da sé, spontaneamente. Certo si tratta di un qualcosa di assolutamente nuovo e diverso, ma è anche interessante notare che ascoltando il repertorio dei God Machine, nonostante questo repertorio fosse costituito in maggioranza di pezzi tiratissimi d’altra parte c’erano anche canzoni come The Hunter, It’s all over che sono davvero delicate. Beh in questo senso i Sophia non si discostano molto dallo spirito del secondo disco dei God Machine.

R.: Ti danno fastidio, se ti sono giunte, le critiche su una presunta eccessiva commercibilità di canzoni come "oh my love" o "pace"? O ritieni che si tratti – eventualmente- di polemiche sterili?
Robin: No, vedi quando ho scritto “Oh my love” non avevo la minima idea che sarebbe stata considerata una canzone “commerciale”. Si è vero, può suonare come una canzone di questo tipo, ma lo spirito non era minimamente questo. Diverso è invece il caso di “Pace” che da subito ho ritenuto una grande canzone pop e sin dal momento in cui prendeva forma la impostavo proprio come tale. Non amo la musica pop generalmente, né il mio progetto musicale ha questa finalità…Se qualcuno mi accusasse d’esserlo ci rimarrei di stucco. Ma in fondo vado dritto per la mia strada perché i miei intenti mi sono del tutto chiari e del resto mi interessa veramente poco. Forse, se ci sono state delle critiche orientate in questo genere, è perché entrambe le canzoni sono riuscite a far calare il pubblico all’interno dell’ingranaggio Sophia. Venivano passate alla radio, erano nelle orecchie delle persone, era naturale che potessero venire etichettate come “pop” anche per via della produzione. Ma scrivendole non sono nate come tali. Anche perché non saprei come si scrive una canzone pop.

R.: Che ne pensi della scena musicale d'oggi? Molti dicono che sono tanti i gruppi che ti sono debitori come fonte d'ispirazione.
Robin: Ultimamente ho una vera e propria passione per i Battles, sono fantastici. E poi sto riscoprendo i grandi classici del rock. Pochi giorni fa ho comprato l’ultimo live di Neil Young e sono sempre più convinto che sia il re della scena musicale ieri come oggi . Senza dimenticare il mio amico Malcom Middleton. Ascolto il suo disco solista praticamente ogni giorno. E’ uno dei più validi musicisti e compositori della scena attuale. In realtà sentire che ci siano gruppi che in un certo senso si sono ispirati alla mia musica mi diverte. I Mogwai ad esempio. Molti mi dicono che molto del loro sound deriva dal mio contributo.. ma loro prima di essere musicisti sono dei miei ottimi amici e io non riesco proprio a vedere dove sia l’influenza dei God Machine nella loro musica eppure molti dicono che non sarebbero esistiti senza la nostra musica.

R.: Come sono andati i concerti acustici? Come è stato il doppio set con Middleton degli Arab Strap? il pubblico ha reagito bene e perché solo una data?
Robin: E’ stato fantastico. Si trattava di un tour promozionale per questo abbiamo fatto solo una data ma ho intenzione assolutamente di replicare perché mi ha trasmesso delle sensazioni mai provate. Ho già fatto un tour acustico lo scorso anno, nato dall’esigenza di riscoprire le mie capacità compositive . Anche con Malcom si è discusso della possibilità di riproporre questo tipo di performance ed in effetti l’intenzione c’è da entrambe le parti. Vedremo, mi pare una possibilità molto concreta.

R.: Idee sul nuovo album?
Robin: Come ti accennavo sto prendendo seriamente in considerazione l’idea di un disco acustico. Sento il bisogno di confrontarmi col passato dei Sophia e con i primissimi dischi ( Fixed water e The infinite circle ) ricreando un’atmosfera più intima.

R.: Progetti per l’estate? Hai intenzione di partecipare a qualche festival?
Robin: Probabilmente alla fine dell’estate. Sono in tour senza pausa da Novembre ed ora avverto l’esigenza di prendere una pausa. Nonostante io sia una persona con degli alti e bassi fortissimi e nei momenti positivi abbia l’energia (e anche la sconsideratezza ) di un sedicenne per cui mi muovo senza pensarci dall’Europa agli Usa all’Australia ora ho bisogno di fermarmi e tornare a Londra da mia figlia, fare il padre e trascorrere con lei più tempo che posso.